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Tip: Understanding Rank

PEP-Web Tip of the Day

When you do a search, you can sort the results bibliographically alphabetical or by “rank”. What is Rank?

Rank refers to the search engine’s “best guess” as to the relevance of the result to the search you specified. The exact method of ranking used varies a bit depending on the search. In its most basic level, when you specify a single search term, rank looks at the density of the matches for the word in the document, and how close to the beginning of the document they appear as a measure of importance to the paper’s topic. The documents with the most matches and where the term is deemed to have the most importance, have the highest “relevance” and are ranked first (presented first).

When you specify more than one term to appear anywhere in the article, the method is similar, but the search engine looks at how many of those terms appear, and how close together they appear, how close to the beginning of the document, and can even take into account the relative rarity of the search terms and their density in the retrieved file, where infrequent terms count more heavily than common terms.

To see a simple example of this, search for the words (not the phrase, so no quotes):

unconscious communications

Look at the density of matches in each document on the first page of the hits. Then go to the last page of matched documents, and observe the density of matches within the documents.

A more complex search illustrates this nicely with a single page and only 15 matches:

counter*tr* w/25 “liv* out” w/25 enact*

There are a lot of word forms and variants of the words (due to the * wildcards) above that can match, but the proximity (w/25) clause limits the potential for matching. What’s interesting here though is how easily you can see the match density decrease as you view down the short list.

The end result of selecting order by rank is that the search engine’s best “guess” as to which articles are more relevant appear higher on the list than less relevant articles.

For the complete list of tips, see PEP-Web Tips on the PEP-Web support page.


(1951). Psyche – Zeitschrift für Psychoanalyse, 5(7):473-477


Paul Tillich

Eine Diskussion über Psychotherapie führt zu grundlegenden theologischen Problemen. Die Frage taucht auf, ob es sowohl ein gerechtfertigtes als auch ein ungerechtfertigtes Schuldgefühl gibt, eine gerechtfertigte und eine ungerechtfertigte Selbstannahme. Und es ergibt sich das Problem, welche Art von Krankheit und welche Art von Angst geheilt werden kann oder soll und welche nicht. Im Folgenden will ich versuchen, die Antworten, die die klassische Theologie auf diese Fragen gibt, zu erläutern, obschon mit der Angst, die einen Theologen unausweichlich befällt, wenn er sieht, wie entstellt und unverständlich fast alle klassischen religiösen Begriffe dem Menschen unserer Zeit geworden sind. Die einzige Möglichkeit, sie trotzdem noch zu gebrauchen, besteht darin, sie auf echte gegenwärtige Erfahrungen zu beziehen, von denen man behaupten kann, daß sie den ursprünglichen Erfahrungen ähneln, aus denen die Symbole der klassisch-religiösen Überlieferung entstanden sind. Der Mensch muß unter drei Gesichtspunkten betrachtet werden: erstens unter dem Gesichtspunkt seines kreatürlichen Gutseins, seiner ursprünglichen Unschuld, zweitens unter dem Gesichtspunkt seiner verzerrten existentiellen Situation, in der er sich tatsächlich befindet, drittens unter dem Gesichtspunkt seiner Wiederherstellung durch heilende und erlösende Kräfte, denen er in Natur und Geschichte begegnet.

[This is a summary or excerpt from the full text of the book or article. The full text of the document is available to subscribers.]

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